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알츠하이머형 치매



알츠하이머형 치매는 뇌 세포가 파괴되어서 생기는 치매의 일종입니다. 이들 뇌세포가 파괴되면, 뇌 안에서 정보를 전달하는 신경전달물질 특히 기억의 저장과 관련된 물질이 붕괴됩니다. 이 병은 전 세계적으로 나타나는 가장 흔한 형태의 치매로, 전체 치매환자의 50~60%를 차지합니다. 치매는 기억, 사고, 행동, 그리고 감정에 영향을 미치는 진행성의 퇴행성 뇌 증후군입니다. 기억력이 떨어지고, 적절한 어휘를 찾거나 타인이 말하는 것을 이해하는데, 그리고 이전의 일상적인 활동을 수행하는데 어려움이 있으며, 성격이나 기분이 변할 수 있습니다.

얼마나 많은 사람들이 앓고 있을까요?
현재 전 세계적으로 천백만명의 사람들이 알츠하이머형 치매를 앓고 있는 것으로 추정되고 있습니다. 이 숫자는 2025년쯤이면 거의 두배가 될 것으로 추정됩니다. 알츠하이머형 치매의 마지막 단계가 되면, 스스로 활동을 하지 못해 타인에게 전적으로 의지하게 됩니다. 이 시기가 되면 환자는 더 이상 자신을 돌볼 수 없으며, 친척, 친구 및 친숙한 물건들을 알아볼 수 없게 됩니다. 이 사실은 가족과 보건의료체계에 엄청난 부담을 안겨줍니다
1998년 미국 알츠하이머형 치매협회에서는 이 질환에 약 연간 40조원의 비용이 든다고 밝혔다. 그 중 31조원은 환자를 돌봐야하기 때문에 위해 일을 할 수 없는 사람들에게 들어가는 비용이며 9조원은 치매사업에 사용되었다. 그러나 알츠하이머형 치매가 경제에 미치는 영향에 대한 전 세계적인 수치는 아직 없는 상태이다.

치료로는 무엇이 있을까요?
현재 알츠하이머형 치매의 치료법은 없습니다. 지난 5년간 치매환자, 특히 알츠하이머형 치매 환자들을 위한 약물이 개발 중에 있고 사용되기도 하였는데, 이 약물들은 환자들의 증상을 줄여주는 것으로 보입니다. 간병인의 도움은 요양원(nursing home)에 들어가는 시기를 지연시킬 뿐 아니라 가족과 환자가 겪는 고통을 줄여줄 수 있습니다. 다양한 방법으로 알츠하이머형 치매 환자와 그 가족들을 도와줄 수 있으나 종종 한계가 있습니다. 알츠하이머형 치매 연합회와 같은 자발적인 조직들은 실질적이고 정서적인 도움을 줄뿐만 아니라 간병인과 전문가가 되기 위한 교육을 실시합니다.